肝不好,也会影响免疫力

肝脏是身体最大的器官,多数人知道它的功能是代谢糖、蛋白质、脂肪等养分,以及存储养分、解毒等功能;但其实肝脏也是很重要的免疫器官,对抵抗外来病菌也扮演重要的角色,当肝损伤时免疫力会随之下降。


肝脏必须把关由肠道进入体内的物质

肠胃道除了吸收食物营养成分,一些有害物质也会借道趁机进入人体,这些成分进入微血管后无论好坏,第一站会经由肝门静脉运送至肝脏,此时肝脏一方面必须妥善代谢有用的营养成分,另一项任务就是要将有毒物质经由解毒酵素作用,减弱毒性并帮助排出体外。此外,肝脏内的免疫细胞可通过吞噬(注)、拦截等方式消灭入侵的各种病原菌,否则病菌将随着血液经由心脏散播至全身。


肝脏内的免疫防御机制

人体免疫系统可分为两类:一为“固有的免疫反应”(innate immune responses),反应较快速但专一性识别病菌的能力较低,能辨别是否为外来病菌但无法细分是哪种病菌;另一是“适应性免疫反应”(adaptive immune response),反应较慢但专一性较高,能辨别每种病菌特定的抗原,且有记忆能力。肝脏内的免疫机制以固有免疫反应为主,组成包括“克布霍细胞”(Kupffer cell)、“自然杀手细胞”(NK cell)等。


克布霍细胞

克布霍细胞是一种有“吞噬”能力的细胞,能清除革兰氏阴性细菌(如大肠杆菌)细胞壁上的内毒素、吞噬入侵的病菌,也可以帮助刺激肝脏免疫系统,活化其他免疫细胞。克布霍细胞吞噬的选择能力很强,能在数百万计流经它身旁的健康红血球、血小板和其他免疫细胞找出有害的外来物质进行吞噬。此外,克布霍细胞还会吞噬血液老化的血球细胞及过度活化的免疫细胞,如此可帮助调节体内的免疫系统,并避免正常细胞遭受失调的免疫细胞攻击。


自然杀手细胞

肝脏有人体数量最多的自然杀手细胞。大多数免疫细胞是基于“外来性”(例如细菌细胞壁、鞭毛等构造)或特定抗原的存在,决定是否发动攻击,但自然杀手细胞决定攻击目标是以缺乏“自身性”为标准。例如癌细胞或许多病原体感染会导致细胞表面抗原呈现蛋白(如MHC-I)表当下降,试图逃避免疫系统攻击,此时自然杀手细胞就会揪出这些异常细胞,并借由释放穿孔素(perforin)和颗粒酶(granzyme)而将之摧毁:穿孔素会在锁定攻击目标的细胞膜产生孔洞,颗粒酶则会进入细胞改变粒线体膜的通透性,引发一系列蛋白活化反应,促使细胞走向死亡。


慢性肝损伤对免疫功能的影响

除上述免疫细胞外,肝脏细胞也肩负着合成及分泌参与免疫反应的“补体蛋白”任务。补体蛋白经过一连串酵素相互作用活化,最后能在目标病菌上形成类似孔洞的构造使细菌破裂死亡。但肝功能受损后,肝脏分泌这些蛋白的能力下降,就会出现免疫功能缺陷。此外,长期饮酒过量、肝炎病毒感染等造成的肝纤维化、肝硬化,都会使肝脏持续处于发炎状态,长久下来免疫功能紊乱。先前台湾三总胃肠肝胆科的研究团队与英、法科学家合作研究发现,肝炎引起的氧化压力,会导致肝脏的自然杀手细胞将表现压力因素的T细胞视为发生病变的细胞,将之毒杀;而病患T细胞不足,肝脏就会持续感染及发炎。


结语

当人们“享受”生活的美好时,肝脏总是默默付出承担一切。不论含糖饮料的糖分或酒精饮品的酒精,都要经由肝脏分解及代谢;炸鸡、烧烤食物的有毒物质也需要肝脏排除;感冒吃药后不论消炎止痛药或抗生素等,往往也是肝脏帮忙代谢掉。原来,就连食物及肠道细菌闯进血液循环,也凭借肝脏的免疫功能帮忙清除。但是肝脏没有痛觉神经分布,轻微的损伤不会有感觉,等到疼痛难忍时往往已病得不轻,因此我们应从日常注意保护肝脏的健康,避免肝脏生病同时,也能增强身体免疫力。



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